चेतेश्वर पुजारा (Photo Credit-Getty Images)

भारताचा कसोटी तज्ञ चेतेश्वर पुजारा (Cheteshwar Pujara) याने आपल्या स्ट्राईक रेटवर केलेली टीका अयोग्य असल्याचे मानून आपल्या फलंदाजीच्या शैलीचे महत्त्व समजणार्‍या संघ व्यवस्थापनाचे पूर्ण सहकार्य असल्याचे स्पष्ट केले. आता जेव्हा गोंधळ घालणाऱ्या क्रिकेटचा काळ आहे, परंतु स्ट्राइक रेटची पर्वा न करता पुजारा क्रीजवर राहण्याला महत्त्व देतो. गेल्या आठवड्यात रणजी ट्रॉफीच्या (Ranji Trophy) अंतिम सामन्यात बंगालविरुद्ध 237 चेंडूत 66 धावा केल्याबद्दलही त्याच्यावर टीका करण्यात आली होती. यानंतर ताप आणि घशाला संसर्ग असूनही त्याने अर्पित वासवडाबरोबर शानदार भागीदारी केली आणि सौराष्ट्राला पहिल्या डावात आघाडी मिळवून देत पहिल्यांदा रणजी चॅम्पियन बनण्यास मदत केली. पुजारा आणि वसावडामधील भागीदारी सौराष्ट्रसाठी महत्वाची ठरली. सौराष्ट्र (Saurashtra) असो वा भारत (India), पुजारा कुठेही खेळत असला तरी त्याच्या स्ट्राईक रेटमुळे त्याला नेहमीच टीकेचा सामना करावा लागतो. ("तुमची स्वतःची ओळख निर्माण करा", ऑस्ट्रेलियाई दिग्गज ब्रॅड हॅडिनचा रिषभ पंतला मोलाचा सल्ला)

कोविड-19 च्या प्रसारामुळे जगभरातील क्रीडा उपक्रम रखडल्याने कुटुंबासमवेत वेळ घालवणाऱ्या पुजाराने पीटीआयला सांगितले की, "संघात याबद्दल फारसे चर्चा झाल्याचे मला वाटत नाही. माध्यमांमध्ये याचे वेगळे विश्लेषण केले जाते, परंतु कार्यसंघ व्यवस्थापन या प्रकरणात माझे पूर्ण समर्थन करते. कर्णधार, प्रशिक्षक किंवा इतर कोणाकडूनही दबाव नाही आहे." पुजारा पुढे म्हणाला, "लोकांना एखाद्या व्यक्तीकडे बोट दाखविण्याची सवय असते, पण ती केवळ माझ्यापुरते मर्यादित नाही. तुम्ही कुठल्या कसोटी मालिकेवर नजर टाकली, जिथे मी आणखी थोडा वेळ काढला आहे, तर विरोधी संघातील फलंदाजांनी समान बॉल खेळले."

पुजारा म्हणाला, "मला समजले आहे की मी डेविड वॉर्नर किंवा वीरेंद्र सहवाग होऊ शकत नाही पण जर सामान्य फलंदाज क्रीजवर वेळ देत असेल तर त्यात काहीही चूक नाही." पुजाराने आतापर्यंत 77 कसोटी सामने 48.66 च्या सरासरीने धावा केल्या आहेत. न्यूझीलंडमध्ये सर्व भारतीय फलंदाज कठीण सामना करावा लागला आणि भारताला कसोटी मालिकेत 0-2 असा पराभव पत्करावा लागला. पुजाराने या मोसमात पाच अर्धशतकं झळकावली आहेत, परंतु तो 18 कसोटी शतकांमध्ये वाढ करू शकला नाही. दरम्यान, न्यूझीलंड दौऱ्यानंतर टीम इंडिया वर्षअखेर ऑस्ट्रेलियाचा दौरा करेल, जेथे ते टेस्ट मालिकाही खेळतील. ऑस्ट्रेलियामध्ये पहिल्यांदा टेस्ट मालिका जिंकल्यावर टीम इंडियाकडून आता मोठ्या अपेक्षा केल्या जात आहे.